ETHEL FURMAN 1893-1976

La primera arquitecta afroamericana que a pesar de la discriminación logró ser reconocida por sus más de 200 obras construidas en Virginia.

Furman (Ethel Madison Bailey de soltera) nació el 6 de julio de 1893 en Richmond, Virginia. Desde niña estuvo relacionada con la construcción y adquirió conocimientos de arquitectura a través de su padre, Madison J. Bailey. Él fue el segundo contratista afroamericano autorizado para la construcción de edificios en Richmond. En su niñez y juventud, Furman colaboraba en diversas tareas para el negocio de su padre, realizaba con él visitas de obra, observaba las técnicas constructivas, el manejo de los materiales y se habituó al lenguaje característico de la disciplina. Su educación formal inició dentro del sistema público en Richmond, asistió los primeros años a la escuela secundaria de Armstrong. Luego su familia se trasladó a Pensilvania, donde se graduó en 1910 en la escuela secundaria de Germantown de Filadelfia.

Los datos sobre su formación disciplinar son imprecisos, el libro de Dreck Spurlock Wilson plantea ciertos detalles recogidos de relatos orales de la familia. A instancias de su padre, Ethel Bailey se trasladó a la ciudad de Nueva York luego de graduarse, donde estudió arquitectura de manera particular, a través de un tutor privado, al menos hasta 1915. La tutoría privada fue un modo educativo implementado por mujeres como Theodate Pope Riddle para superar la discriminación de género que comúnmente enfrentaban. En 1927, Ethel Furman fue la única mujer asistente a la Conferencia Anual de Constructores (Negro Contractors Conference) del Instituto Hampton, en la que aparece como una figura central (fotografía), distinguida entre el resto de participantes por su género y por la posición que su origen racial le impone en la sociedad del momento. Furman no completó su educación formal hasta la década del 40, entre 1940 y 1946 recibió entrenamiento formal en proyecto y dibujo arquitectónico en la Universidad Técnica de Chicago.

Ethel Bailey se casó en Nueva Jersey, el 12 de octubre de 1912, con William H. Carter. Tuvieron dos hijos: Thelma Carter Henderson nació en 1914 en Buffalo, Nueva York y Madison Carter, nació en 1916 en Lakawana, Nueva York. Dos años después se divorció de su primer marido y se casó con Joseph D. Furman, con quien tuvo un tercer hijo llamado J. Livingston Furman.

Luego de sus años de formación, en 1921 Furman regresó a Richmond y comenzó a diseñar casas para vecinos y conocidos. Fue la primera mujer afroamericana en desarrollarse profesionalmente como arquitecta en el estado de Virginia. Trabajó de manera independiente, en sociedad con su padre y se dedicó a la crianza de sus tres hijos. Durante este tiempo Furman también se ocupó en diversos empleos no relacionados con la arquitectura, para complementar así el ingreso necesario por su familia. Furman estableció su espacio de trabajo en la casa familiar, allí vivió toda su vida, crecieron sus hijos y compartió oficina con su padre, sociedad que le permitió fortalecer vínculos con la comunidad de constructores. La casa de Bailey, en 3025 Q St. de Richmond (una residencia diseñada y construida por su padre, con una torre de estilo Queen Anne y un pórtico con sus característicos soportes) fue propuesta para ser distinguida como sitio de interés histórico en honor a Ethel Furman, identificada con una señal urbana. Esta iniciativa fue alentada y publicada en 2015 por el periódico Richmond Time-Dispatch.

Ethel Furman, durante sus años de práctica profesional, experimentó y superó actos de discriminación en la comunidad de arquitectos, por su condición de mujer y por su condición afroamericana. Un ejemplo de ello fue el hecho de que ciertos burócratas y administradores locales se negaban a aceptarla como arquitecta en el registro de sus propios proyectos. Así es como algunos proyectos y obras de Furman fueron presentados y firmados por colegas hombres o contratistas con quienes ella trabajaba.

Furman diseñó más de 200 obras en Virginia entre viviendas e iglesias. Su trabajo en arquitectura residencial se caracterizó por la adaptación de sus diseños a las necesidades de los clientes, especialmente en lo referido a los costos. Así, se reducían al mínimo los detalles arquitectónicos en un esfuerzo por controlar los gastos, pero conservando la calidad de los materiales y de la resolución estructural. Furman diseñó, y construyó junto a su padre, la casa de la familia Wilder (hoy demolida), ubicada en las calles 28 y P en Church Hill. Allí creció Lawrence Douglas Wilder, el primer afroamericano en ser electo gobernador en 1989 en los Estados Unidos por el estado de Virginia, con posterioridad a la Reconstruction-era.

Aunque Furman fue muy reconocida por su trabajo en viviendas, también diseñó numerosas iglesias, dos de ellas ubicadas en Liberia, África. Entre sus obras más destacadas se pueden mencionar las Iglesias Bautista de Fair Oak en Richmond, de Mount Nebo en el condado de New Kent y el Ala Educativa de la Cuarta Iglesia Baptista de Richmond. Esta última se trata de un edificio dedicado a una escuela dominical, diseñado en 1962 y construido en 1964, que pone de manifiesto la diversidad y la persistencia del trabajo de Furman. El edificio es anexo a una capilla del siglo XIX, que se encuentra en muy buenas condiciones de preservación en el histórico distrito de Church Hill de Richmond, y que fue reconocida en 1979 por el Registro Nacional de Lugares Históricos; reconocimiento que se amplía incluyendo el edificio del Ala Educativa del Furman en 2000.

Ethel Furman recibió importantes distinciones, tanto durante su vida como luego de su fallecimiento, 24 de febrero de 1976. En 1958 fue distinguida como líder en su comunidad, por su extenso trabajo cívico en favor de ciudadanos afroamericanos de Richmond. En 1985 la ciudad designó con su nombre a un pequeño parque de la escuela primaria de George Mason en Church Hill, como afirmación de sus contribuciones a la arquitectura de Virginia. Su trabajo fue reseñado y documentado en los libros: The First American Women Architects, de Sarah Allaback; Built by Blacks: African American Architecture and Neighborhoods in Richmond, de Selden Richardson; y African American Architects: A Biographical Dictionary, de Dreck Spurlock Wilson. En 2010 Furman fue honrada como una de las “Virginia Women in History” por la Biblioteca de Virginia, debido a su trabajo cívico y a sus logros en el campo de la arquitectura.

Más información:
Allaback, Sarah (2008) The First American Women Architects. University of Illinois Press.
Wilson, Dreck Spurlock (2004) African American Architects: A Biographical Dictionary, 1865-1945. New York; Routledge, 2004.
Richardson, Selden (2007) Built by Blacks: African American Architecture and Neighborhoods in Richmond. Virginia; The History Press.
Ethel Bailey Furman (1893–1976)

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