ETHEL MARY CHARLES 1871-1962 | BESSIE ADA CHARLES 1869-1932

Ethel y Bessie Charles fueron las primeras mujeres en convertirse en miembros asociadas del Royal Institute of British Architects (RIBA).[1]

Las hermanas Charles comenzaron su formación de tres años en 1892 junto con los arquitectos Ernest George y Harold Ainsworth Peto (1839-1922). [2] Ese mismo año, Peto se retiró de la asociación debido a problemas de salud y George formó una nueva asociación con su asistente principal, Alfred Bowman Yeates (1867-1944). La práctica se centró en la arquitectura doméstica y durante su apogeo en la década de 1880 diseñó grandes casas de campo y locales comerciales en una variedad de estilos victorianos tardíos.[3]

Entre los proyectos que se completaron a principios de la década de 1890 se encuentran el Parque West Dean, cerca de Chichester, Sussex, 1891-93, la Casa Motcombe en Shaftesbury, Dorset, 1892-94 [Fig. 2], el Parque North Mymms en Hertforshire, 1893-98 y Colworth en Sharnbrook, Bedfordshire, 1894-95. No se sabe si, o en qué medida, las hermanas Charles participaron en el diseño y la ejecución de cualquiera de estos proyectos, por lo que se necesita más investigación para comprender plenamente su capacitación.

En 1893, Ethel y Bessie Charles solicitaron ser en miembros de la Architectural Association, School of Architecture (AA) en Londres para poder asistir a clases nocturnas. La escuela había sido fundada en 1847 y fue la primera institución que ofreció capacitación y exámenes de arquitectura sistemáticos en Gran Bretaña. A fines del siglo XIX, AA era una escuela establecida con un número creciente de estudiantes. La escuela también organizó publicaciones mensuales y anuales, eventos y excursiones. [4]  George convocó a una reunión especial donde se consideró la solicitud de membresía de las hermanas Charles: esta fue rechazada. La AA no admitió mujeres hasta 1917. [5]  Después de haber recibido capacitación en la AA, ambas hermanas complementaron su formación en la Escuela de Arquitectura de Bartlett y fueron las primeras mujeres en asistir aunque no se inscribieron oficialmente.[6]

Desde 1896, Ethel Charles trabajó como asistente en la oficina del arquitecto Walter Cave (1863-1939) y viajó por Inglaterra para estudiar la arquitectura gótica y doméstica. [7]  Bessie Charles parece haber seguido trabajando en la práctica de George y Yeates hasta 1899. [8]

La solicitud de Ethel Charles para ser miembro asociado de la RIBA en 1898 encontró resistencia. Walter Hilton Nash (1850-1927) circuló un documento firmado por arquitectos que pensaban que “sería perjudicial […] para los intereses del Instituto elegir a una dama[9] . Se inició una moción que resultó en 51 a 16 votos que aprobaron su membresía. Posteriormente, los grupos e individuos que deseaban negar la membresía de RIBA continuaron activos y Lynne Walker explica que RIBA presentó unos meses después un voto para revertir la decisión de admitir mujeres. [10]

Todavía en 1902, Ethel Charles abordó los sesgos de género en una charla en la Architectural Association. Habló sobre las reservas y las preocupaciones sobre las mujeres como arquitectas practicantes y recordó a su audiencia que la arquitectura “… no es un caso de hombres versus mujeres: es un caso de capacidad y aptitud individual“.[11]  Esta declaración parece haber sido un intento de llevar la discusión lejos de generalizaciones y especulaciones sobre las potencialidades y las capacidades de las mujeres y enfocarla en la consideración del talento y las habilidad de los individuos.

Las primeras obras independientes conocidas de Ethel Charles fueron dos esquemas que ella ingresó en 1895 para las competiciones Building News Designing Club. Su diseño para una casa pastoral [fig. 3] estaba fuera de lugar, pero su diseño para un bloque de tres cabañas de obreros [Fig. 4] ganó el segundo premio por las formas en que recurrió a los precedentes vernáculos. El comentarista de Building News comentó:

… la única forma verdadera de llegar a los buenos diseños de la cabaña … era adoptar el estilo vernáculo, simplemente depender de la simplicidad del campo y las ideas de los setos. [El diseño exhibe] el gusto y el conocimiento de la arquitectura de cabañas y cómo el viejo Sussex solía construir bajo la sombra del South Down.[12]

De acuerdo con las tradiciones vernáculas, Charles eligió los materiales y los métodos de construcción locales , tales como el revestimiento de sílex, los quoins de ladrillos rojos y los frontones rudos para su diseño.[13]

Alrededor de 1900 las hermanas vivían y trabajaban en York Street Chambers en Londres, que era un bloque de apartamentos que había sido diseñado específicamente por Thackaray Turner para acomodar a mujeres profesionales. Como gran parte de su trabajo desde 1905 en adelante se realizó en Falmouth, Cornualles, se puede suponer que trasladaron su práctica aquí. En Falmouth, ejecutaron cabañas, casas, reformas o proyectos de viviendas a pequeña escala que a menudo eran encargados por clientas mujeres.

Además de sus primeros éxitos, les otorgaron la Medalla de Plata RIBA en 1906 y en 1909 ganaron un premio para un diseño de  una iglesia en Alemania, cuyos detalles son desconocidos hasta la fecha.

Grainger evalúa su trabajo a la luz de su entrenamiento y escribe:

“Su estilo vernáculo era discreto y consistente. La influencia de George es indiscutible; Las elevaciones que cuelgan de los azulejos se expresan con tubos de drenaje y porches de madera, y los frontones y las chimeneas tienen una fuerte presencia en los diseños, todo a la manera de George.”[14]

Los proyectos en Falmouth muestran un interés en la arquitectura tradicional y la tradición de Arts & Crafts. Su práctica independiente puede haberse basado en los principios que conocieron durante su entrenamiento con George y Yeates, pero las formas en que estos fueron mejorados, alterados y modificados en reacción a su clientela, creencias y tiempos cambiantes necesitan más investigación.

La colección RIBA Drawings & Archives contiene letras y dibujos de Ethel y Bessie Charles y parte de su trabajo es accesible en línea en RIBA Architecture Image Library. Aquí están, por ejemplo, un estudio del Kensington Orangery de Nicholas Hawksmoor, construido en 1700 y dibujado por Ethel Charles en 1897, diseños para alteraciones y adiciones a casas no 3 y 4 Cambridge Place, Falmouth, Cornwall (1905) [Fig. 5] y casas adosadas en Gyllyngvase Terrace, Falmouth (1906) [Fig. 6].

En julio de 2017, la RIBA celebró el “Día de Ethel” en una campaña en las redes sociales con el objetivo de reconocer a Ethel Charles y destacar el papel de la mujer en la arquitectura en general. [15]  Afortunadamente, tales iniciativas generan más investigaciones y un análisis crítico del trabajo de Ethel y Bessie Charles y sus roles como arquitectas pioneras.

Versión original en inglés.

Ethel Mary Charles (1871-1962) was the first woman to become an associate member of the Royal Institute of British Architects (RIBA) in 1898 and her sister Bessie Ada Charles (1869-1932) was in 1900 the second woman associate.[1]

The sisters began their three-year training in 1892 under Ernest George and Harold Ainsworth Peto (1839-1922). That same year Peto withdrew from the partnership because of ill health and George formed a new partnership with his chief assistant Alfred Bowman Yeates (1867-1944).[2] The practice focussed on domestic architecture and during its heyday in the 1880s designed great country houses and commercial premises in a variety of late Victorian styles.[3]

Among the projects that the practice completed during the early 1890s were West Dean Park near Chichester, Sussex, 1891-93, Motcombe House in Shaftesbury, Dorset, 1892-94 [Fig. 2], North Mymms Park in Hertforshire, 1893-98 and Colworth in Sharnbrook, Bedfordshire, 1894-95. It is not known if, or to what extent, the Charles sisters were involved in the design and execution of any of these projects so that further research is necessary to fully understand their training. 

In 1893 Ethel and Bessie Charles applied to become members of the Architectural Association, School of Architecture (AA) in London so that they could attend evening classes. The school had been founded in 1847 and was the first institution that offered systematic architectural training and examination in Britain. By the end of the 19th century the AA was an established school with growing numbers of students. The school also organised monthly and annual publications, events and excursions.[4] George called a special meeting where the Charles sisters request for membership was considered – it was refused. The AA did not admit women until 1917.[5] Having been barred from training at the AA both sisters complemented their training at the Bartlett School of Architecture and were here the first women to attend even though they did not enrol officially.[6]

From 1896 Ethel Charles worked as assistant architect at the office of Walter Cave (1863-1939) and travelled in England to study Gothic and domestic architecture.[7] Bessie Charles appears to have continued working at George and Yeates’ practice until 1899.[8]

Ethel Charles’ application for associate membership to the RIBA in 1898 was met with resistance. Walter Hilton Nash (1850-1927) circulated a paper signed by architects who believed that “It would be prejudical [sic] to the interests of the Institute to elect a lady member.”[9] A motion was initiated that resulted in 51 to 16 votes that approved her membership. [10]Afterwards, groups and individuals who wished to deny women RIBA membership continued to be active and Lynne Walker explains that the RIBA came a few month later within one vote of reversing the decision to admit women.

Still in 1902 Ethel Charles addressed gender biases in a talk at the Architectural Association. She spoke about reservations and concerns regarding women as practicing architects and reminded her audience that architecture “… is not a case of men versus women: it is a case of individual capability and aptitude.”[11] This statement seemed to have been an attempt to lead the discussion away from generalisations and speculations about women’s potentials and capabilities and towards judging the talent and skill of individuals instead.

The first known independent works by Ethel Charles were two schemes that she entered in 1895 for the Building News Designing Club competitions. Her design for a country parsonage [Fig. 3] was unplaced but her design for a block of three labourers’ cottages [Fig. 4] won second prize for the ways in which it drew on vernacular precedents. The commentator of the Building News remarked:

… the only true way of arriving at good cottage designs … was to adopt the vernacular style, to simply depend on the countryside simplicity and hedgerow ideas. [The design exhibits] taste and knowledge of cottage architecture and how the old Sussex men used to build under the shadow of the South Down.[12]

In accordance with vernacular traditions Charles chose local materials and building methods such as flint cladding, red brick quoins, and roughcast gables for their design.[13]

Around 1900 the sisters lived and worked at York Street Chambers in London which was a block of flats that had been specifically designed by Thackaray Turner to accommodate professional women. Since much of their work from 1905 onwards was situated in Falmouth, Cornwall it can be assumed that they moved their practice here. In Falmouth they executed cottages, houses, alterations or small-scale housing projects that were often commissioned by female clients.

In addition to their early success the practice was awarded the RIBA Silver Medal in 1906 and in 1909 they won a prize for a church design in Germany, the details of which are to date unknown.

Grainger assesses their work in light of their training and writes:

Their vernacular style was understated and consistent. The influence of George is indisputable; tile-hung elevations are expressed with drainpipes and wooden verandahs, and gables and chimneys feature strongly in the designs – all in the George manner.[14]

The projects in Falmouth display an interest in traditional architecture and the Arts & Crafts tradition. Their independent practice may have been based upon principles that they met with during their training with George and Yeates but the ways in which these were improved, altered and changed in reaction to their clientele, beliefs and changing times needs further investigation.

The RIBA Drawings & Archives Collection holds letters and drawings by Ethel and Bessie Charles and some of their work is accessible online at the RIBA Architecture Image Library. Here are, for example, a study of Nicholas Hawksmoor’s Kensington Orangery, built in 1700 and drawn by Ethel Charles in 1897, designs for alterations and additions to houses no 3 and 4 Cambridge Place, Falmouth, Cornwall (1905) [Fig. 5] and semi-detached houses at Gyllyngvase Terrace, Falmouth (1906) [Fig. 6].

In July 2017, the RIBA celebrated “Ethel Day” in a social media campaign with the goal to recognise Ethel Charles and to highlight the role of women in architecture in general.[15] Hopefully, such initiatives spark further research and a critical analysis of Ethel and Bessie Charles’ work and their roles as pioneering women architects.

Notas:
[1] “Ethel Mary Charles. Bessie Ada Charles,” Women in Architecture: Creating Change, accessed September 29, 2017, and Lynne Walker, “The Entry into the profession,” in Gender Space Architecture: An Interdisciplinary Introduction, ed. Jane Rendell, Barbara Penner and Iain Borden (London: Routledge, 2000), 252.
[2]Ernest Georg & Yeates,” DSA Architect Biography Report, accessed December 20, 2017.
[3] For a comprehensive overview to Georges architectural work see: Hilary J Grainger, The Architecture of Sir Ernest George (Reading: Spire Books, 2011).
[4] Edward Bottoms, “AA History,” abridged version of an introductory lecture to Archives for London & the Twentieth Century Society, February 2010, accessed September 29, 2017.
[5] Lynne Walker, “The Entry of Women into the Architectural Profession in Britain,” Woman’s Art Journal 7:1 (1986), 16.
[6] “Ethel & Bessie Charles,” The Bartlett History Project, accessed September 27, 2017.
[7] “RIBA Nomination File ‘Ethel Mary Charles’. Application to be admitted as associate, 25 September 1898,” in The Royal Institute of British Architects, admission book, 30. On Cave see: Judith Patrick, Walter Cave: Arts and Crafts to Edwardian Splendour (Felpham: Philimore & Co, 2012).
[8] “RIBA Nomination File ‘Bessie Ada Charles’. Application to be admitted as associate, 5 March1900,” in The Royal Institute of British Architects, admission book, 76.
[9] Walker, “The Entry into the profession,” 252.
[10] Ibid., 252.
[11] Ethel Charles, “A Plea for Women Practicing Architecture,” Builder (22 February 1902), 82, 179.
[12] Hilary Joyce Grainger, “The Architecture of Sir Ernest George and His Partners, c. 1860-1922” (PhD diss., University of Leeds, 1985), Vol. 1, 404.
[13] Ibid. 404.
[14] Building News, 12 April 1895, 506. See also: Grainger, The Architecture of Sir Ernest (PhD diss.), Vol. 1, 405.
[15] “Celebrate an architecture pioneer – Ethel Mary Charles,” RIBA, accessed December 20, 2017.

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